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Aprendiendo a aprender: Reseña de The University is Now on Air: Broadcasting Modern Architecture

Alfredo Thiermann

Doctoral fellow, ETH Zurich, Suiza.

En los sesenta y setenta se especuló bastante con los cambios culturales que podrían traer los medios de comunicación masiva. Sin embargo, no fueron muchos los casos en los que esto se llevó a la práctica. Esta exposición rescata uno de los pocos ejemplos que lo lograron: el curso A305 de Open University. Con precisión – tal como lo argumenta esta reseña – la muestra nos lleva a especular nuevamente con cómo hacer la arquitectura accesible a públicos más amplios.

Figura 1. «The University is Now on Air: Broadcasting Modern Architecture». Curado por Joaquim Moreno.© Alfredo Thiermann

The University is Now on Air: Broadcasting Modern Architecture muestra un caso pionero: A305, History of Architecture and Design (Historia de arquitectura y diseño), 1890-1939. El curador Joaquim Moreno presenta este curso de Arte de tercer año, dictado por la Open University a través de programas de radio y televisión de la BBC entre 1975 y 1982, como un ejemplo radical de intercambio de conocimiento a través de la relación entre medios de comunicación y cultura de masas.

Montada en el Garagem Sul – ubicado en el Centro Cultural de Belém (CCB) proyectado por Vittorio Gregotti y Manuel Salgado – la exposición no propone una relación frontal con un objeto específico. Es más bien una experiencia basada en el movimiento y la distracción, en mirar muchas cosas simultáneamente, ya sea voluntariamente o no. Este formato fue el elegido para presentar y representar un experimento radical que hizo que miles de personas se sintonizaran cada semana para aprender de arquitectura.

Figura 2. «The University is Now on Air: Broadcasting Modern Architecture». Curado por Joaquim Moreno.© Tiago Casanova

Se invita a los visitantes a vivir lo que se siente al sentarse en la comodidad de sus hogares y recibir, a través de la televisión, una formación en arquitectura moderna. Una cortina azul pálida serpentea entre bambalinas, a ver, escuchar y leer el esfuerzo que requirió la construcción de esa experiencia. En esta multidimensionalidad, uno puede ponerse en el lugar de un estudiante frente a la televisión para aprender sobre el metro de Londres como obra de arquitectura moderna; luego, al atravesar la cortina, uno se pone en el lugar del productor o los legisladores y, de repente, al enfrentarse a los trabajos de estudiantes, uno se pone en el lugar del educador.

Figura 3. «The University is Now on Air: Broadcasting Modern Architecture». Curado por Joaquim Moreno.© Alfredo Thiermann

Figura 5. «The University is Now on Air: Broadcasting Modern Architecture». Curado por Joaquim Moreno.© Augusto Brazio

Figura 4. «The University is Now on Air: Broadcasting Modern Architecture». Curado por Joaquim Moreno.© Alfredo Thiermann

En sus siete años de existencia, el curso A305 produjo veinticuatro episodios de televisión y treinta y dos programas de radio. Miles de estudiantes se matricularon, incluyendo trabajadores del área de manufacturas (3 %), personal administrativo y de oficina (10 %), dueñas de casa (15 %) y maestros y educadores (23 %). Todos recibían por correo material de apoyo impreso organizado en cuadernillos para cada episodio. Como recordara Tim Benton, fundador del curso y líder del equipo, los estudiantes también recibían una «guía para leer planos» y una caja con diferentes objetos y materiales para explorar siguiendo los ejercicios prescritos. Al cierre del curso, se les pedía que enviaran por correo un documento final o un ejercicio. Al catalogar, organizar y presentar todo el material, la exposición plantea la idea de – e invita a reflexionar sobre – lo relevante que es aprender a aprender.

A través de estrategias pedagógicas nuevas y diversas, influenciadas por la propia naturaleza de las columnas de hormigón del Garagem creando una sensación instantánea de hogar, como si el espacio doméstico de la Gran Bretaña de los años setenta se hubiera trasladado hasta Lisboa para la muestra. En paralelo, se invita al visitante a mirar el tras la tecnología de los medios electrónicos, la propia arquitectura comenzó a transformarse. Uno de los momentos más fascinantes que revela la muestra es la unidad del curso dedicada al expresionismo. Como parte de esta unidad, el episodio siete está dedicado a la Torre Einstein de Erich Mendelsohn (terminada en 1922). Ubicada en Potsdam, en la antigua República Democrática Alemana (RDA), el edificio era inaccesible para la televisión occidental, y por lo tanto exigía una imaginación especial de parte de los productores. En la secuencia inicial se presenta un modelo giratorio de yeso de la torre mientras se escucha el «Magnificat» de Johann Sebastian Bach. Usando ángulos absolutamente poco convencionales para filmar la maqueta giratoria y mostrando cortes de imágenes de la guerra y fragmentos de bocetos de Mendelsohn, el episodio muestra cómo los estudios de la BBC se volvieron temporalmente un espacio para la construcción mediática. Y al reunir fragmentos aparentemente no relacionados, el episodio construye un lugar donde las ideas de entretenimiento y formación, de alta cultura y cultura popular, se mezclan y combinan alrededor de la torre de Mendelsohn convirtiendo al objeto en algo atractivo para un público más amplio.

Figura 6. Einstein Tower «The University is Now on Air: Broadcasting Modern Architecture». Curado por Joaquim Moreno.© Alfredo Thiermann

Figura 7. Ville Savoye «The University is Now on Air: Broadcasting Modern Architecture». Curado por Joaquim Moreno.© Alfredo Thiermann

Figura 8. Hill House «The University is Now on Air: Broadcasting Modern Architecture». Curado por Joaquim Moreno.© Alfredo Thiermann

A través del ejercicio de presentación y representación de la multidimensionalidad de esta empresa multimedia se introduce una nueva escala de acción. Porque en la era de las tecnologías de los medios de comunicación electrónicos, la infraestructura material no desaparece. Un diseño gráfico accesible y colorido de la oficina berlinesa Something Fantastic da cuenta de la organización territorial que este esfuerzo formativo exigió. Se muestra la red de instructores desplegados junto a la red de publicaciones a escala nacional diseñada para entregar el material tanto a estudiantes como a profesores. Junto a eso, otro mapa del Reino Unido muestra las áreas de cobertura de las señales de radio y televisión emitidas por la BBC y da cuenta cómo esta nueva geografía de los medios de comunicación difuminó los límites entre lo rural y lo urbano. Todos los folletos, cintas de video, cámaras Polaroid, micrófonos, instalaciones y mapas se presentan como una forma de arquitectura en sí misma, como la evidencia material de esta gran infraestructura. Aquí es donde la exposición reconoce sus límites mientras destaca sus puntos fuertes: el objeto más interesante de la muestra es, por lejos, la muestra en sí.

Al vincular los medios de comunicación masivos con la educación masiva, el lenguaje puro de la arquitectura moderna se ‘contamina’. La representación de la torre de Mendelsohn era distinta a la de los expertos, lo que la convertía en una novedad accesible y entretenida para cualquier persona fuera de la academia. De la misma manera, la gente desde sus casas literalmente entraba a la Villa Savoye. La cámara se movía siguiendo la rampa y Tim Benton, el protagonista, subía las escaleras antes de preguntarle a la audiencia que ya había recibido una lámina con los planos del edificio: «¿qué tipo de casa donde vivir es esta?» En el episodio tres, Sandra Millikin introduce el cuerpo femenino mientras se mueve a través de la Hill House proyectada por Mackintosh en 1903. La escuchamos decir «sientes que puedes quedarte aquí sentada todo el día y dejar que el sol caiga sobre ti», mientras se apoya en una silla y la cámara hace un paneo general hasta enfocar las estanterías de libros empotradas. Al destacar momentos como este, la exposición detiene la voz masculina y da lugar a otro tipo de valores y formas de recepción.

En lugar de transformaciones periféricas propias del medio, estos ejemplos podrían leerse como una recodificación profunda del propio lenguaje de la arquitectura moderna. Para usar la jerga clásica de Marshall McLuhan, presente también en los textos y la publicación de la exposición, la muestra nos hace preguntarnos qué tanto tenía la arquitectura moderna de medio y qué tanto de mensaje. La historiadora de la arquitectura Beatriz Colomina ha demostrado que los medios impresos eran un ‘sitio de construcción’ clave para la arquitectura moderna, tal vez tan relevante como los propios edificios. Siguiendo esa trayectoria, Joaquim Moreno – exalumno de Colomina – busca ampliar esa pregunta más allá de la ‘Galaxia Gutenberg’, al observar cómo la arquitectura moderna se transmitía a través de los medios de comunicación electrónicos.

Figura 9. «The University is Now on Air: Broadcasting Modern Architecture». Curado por Joaquim Moreno.© Augusto Brazio

Figura 10. «The University is Now on Air: Broadcasting Modern Architecture». Curado por Joaquim Moreno.© Tiago Casanova

En términos de contenido, el curso A305 trabajó muy cerca del canon de la arquitectura moderna. Pero a través de las inevitables transformaciones dadas por los medios de comunicación masivos, el curso fue más allá de dicho canon y propuso una construcción multisensorial, multiformato y multimediática de la idea del espacio moderno. Si el ‘espacio moderno’ canónico – presente en, y fundado por, los libros de Pevsner y Giedion – fue en gran medida una construcción visual, al entender el espíritu audiovisual de los medios de comunicación masivos y dirigirse a un público muy diverso, el curso A305 se vio obligado a construir una idea distinta de espacio moderno. Por ejemplo, en el episodio número veinte transmitido por la radio y mientras enseñaba «The Labor-Saving  Home», un joven Adrian Forty le dirá a una sala de clase atomizada que «(su) trabajo es mostrarles el tipo de hogar hacia el que, gracias a la electricidad, una dueña de casa de 1920 podía escapar». Le dirá a los estudiantes que miren sus cuadernillos y lean en esos dibujos cómo los electrodomésticos estaban reemplazando a los mayordomos en las casas de la clase media. Casos como este muestran cómo el medio de comunicación cotidiano de la radio intersecta el espacio doméstico y representa la simbiosis entre medio y mensaje. Entonces, si la exposición presenta el tipo de espacio construido por el curso A305, que se basa en el canon de la arquitectura moderna y que a la vez lo transciende, ¿qué tipo de espacio construyó el curso? ¿Qué tan distinto es del ‘espacio moderno’ canónico construido previamente?

Abordando esta pregunta desde múltiples ángulos y sin dar una respuesta sintética, la exposición presenta una idea de espacio que opera simultáneamente a través de varios canales. Al redefinir los límites, incluidos los disciplinares, este espacio se vuelve ciertamente más pluralista y democrático, lo que permite que se escuchen otras voces. En este sentido, la exposición reconstruye de manera bella y precisa este ejemplo radical de una colaboración inusual entre arquitectura, cultura de masas y medios de comunicación. Al hacerlo, construye un medio a través del cual repensar la arquitectura de forma doble. Primero, muestra cómo esta podría movilizarse para articular y comunicar prácticas artísticas y estéticas a un público más amplio, dando cuenta de que la arquitectura podría ser el eslabón perdido entre la alta cultura y la cultura de masas.Por otro lado, muestra cómo las ideas recibidas sobre la arquitectura moderna debían ser transformadas y negociadas para servir a este propósito, construyendo una versión alternativa del espacio moderno.

Mientras la educación superior se enfrenta a una crisis de acceso y calidad, la exposición abre preguntas respecto de quién produce el conocimiento y quién es el responsable de la educación masiva hoy. Y mientras somos testigos del auge de los discursos populistas y las respuestas simplistas y fáciles que estos dan a preguntas difíciles, la exposición deja a sus alumnos – es decir, a nosotros – con una tarea clara: pensar cómo podemos hacer que nuestro conocimiento específico sea significativo y relevante para todos.

Alfredo Thiermann

<alfredo.thiermann@gta.arch.ethz.ch>

Arquitecto, Pontificia Universidad Católica de Chile, 2012. Master en Arquitectura, Princeton University, EE.UU., 2016. Doctorado, ETH Zurich, Suiza. A través del diseño y la investigación, explora la intersección entre arquitectura y los diferentes medios de comunicación. Ha dictado clases y conferencias en Harvard University, Princeton University, la Pontificia Universidad Católica de Chile y la Universidad San Sebastián. Su trabajo escrito y construido ha sido publicado en varias revistas y se ha expuesto en el Museum of Modern Art de Nueva York y el Museo Nacional de Bellas Artes en Santiago, entre otras instituciones.